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Fundación MAXAM

Fundación MAXAM - Cátedra MAXAM - Minerales - Cobre

Foto cedida por el Museo Histórico Minero de la Escuela Técnica Superior de Ingenieros de Minas y Energía (UPM)

Un metal más que precioso 

Historia

Fue uno de los primeros metales en utilizarse por el ser humano en la Prehistoria. El cobre y su aleación con el estaño (el bronce), adquirieron tanta importancia que los historiadores han llamado Edad del Cobre, también llamada Calcolítico (aproximadamente 4000 - 3000 a.C) y Edad del Bronce (3000 - 1500 a.C) a dos periodos de la Antigüedad. Se han encontrado utensilios de cobre nativo de yacimientos en torno al 7000 a. C. en Çayönü Tepesí (en la actual Turquía) y en Irak. Las piramides de Egipto tienen tuberias hechas con cobre.

Inicialmente las armas y objetos de hacían de cobre nativo, pero pronto se aprendió la metalurgia elemental para obtener cobre metal a partir de los carbonatos (malaquita) y posteriormente de los sulfuros (calcopirita). En tiempos del Imperio Romano, parte del cobre provenía de la isla de Chipre, cuyo nombre latino ("Cyprium") está vinculado con el nombre del metal en el mismo idioma ("Cuprum"). A partir de la Revolución Industrial, Gran Bretaña tuvo una importante hegemonía en la producción, en minas distribuidas en varios países (por ejemplo, Río Tinto en el Sur de España). Ya en el siglo XX, el aumento de la demanda, las mejoras tecnológicas en la explotación y metalurgia, la puesta en explotación de yacimientos de baja ley y otros factores geopolíticos han hecho que las principales producciones se encuentren en los países andinos. Sin embargo, salvando la primera productora del mundo (CODELCO, la empresa nacional chilena) las principales compañías explotadoras son norteamericanas o canadienses.

 

¿Donde lo encontramos en nuestra vida diaria?

El cobre es el tercer metal más utilizado en el mundo, detrás del hierro y el aluminio. A sus excelentes propiedades de conducción eléctrica y térmica une otras muchas, como su maleabilidad, ductilidad, facilidad para acuñar monedas, posibilidad de múltiples aleaciones, propiedades bactericidas, etc.

Es un elemento estratégico y esencial en la energía eléctrica. Sigue siendo, a pesar de la competencia del aluminio y de la fibra óptica, esencial en los cables, bobinados de motores, generadores, transformadores y todo tipo de máquinas eléctricas. No es necesario resaltar su importancia en la fabricación de vehículos (eléctricos o no), aerogeneradores, elementos de transporte (aviones, trenes, vehículos de motor...). También ha sido y sigue siendo muy importante en la fabricación de monedas, herramientas y objetos de uso doméstico, aunque en estos campos hay sustitutivos muy eficaces. Por sus propiedades bactericidas tiene también aplicaciones sanitarias

 

¿Cómo se encuentra en la naturaleza?

Se presenta normalmente en forma de sulfuros (calcopirita, calcosina, covellina, tetraedrita...), a veces en forma de óxido rojo (cuprita), muy raramente como cobre metal (cobre nativo). También son frecuentes los vistosos carbonatos de cobre (malaquita y azurita) y otros muchos compuestos. En filones va asociado generalmente con minerales de hierro, plomo y zinc. En el mundo se distribuye muy ampliamente. Hay enormes yacimientos de cobre de leyes bajas asociados a volcanismo relativamente reciente de tipo andino (Chile, Perú, Ecuador, México, EE.UU.), así como en el Centro de África (República Democrática del Congo), en las montañas del Sudeste Asiático (Indonesia), en Rusia, en China y en Australia, entre otros lugares. En España y Portugal son famosos e importantes los yacimientos de sulfuros polimetálicos de la Faja Pirítica Ibérica (Huelva, Sevilla, Alentejo), con minas históricas como Río Tinto, Tharsis o Aznalcóllar. 

 

MAXAM y el cobre 

Para llegar a estas aplicaciones, como con los demás metales, los minerales que lo contienen han de ser extraídos de la tierra (minería), concentrados (mineralurgia) y transformados en metal vendible (metalurgia). En todos los países donde existen explotaciones de cobre: Estados Unidos, Chile, Perú, Australia, China o España, MAXAM Civil Explosives desempeña un papel fundamental aportando soluciones (productos y servicios) de voladura. No se concibe el gran desarrollo de la minería del cobre sin la aportación esencial del explosivo, tarea en la cual MAXAM Civil Explosives juega un papel esencial a nivel mundial.


Mineral del mes. Marzo 2016





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Última actualización 2019.12.11
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