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Fundación MAXAM - Cátedra MAXAM - Minerales - Niquel

Imagen cedida por el Laboratorio de Microscopía Aplicada y Análisis de Imagen de la ETSIME-UPM.

Un metal del espacio

Historia

El níquel se empleaba en forma de aleación incluso antes del descubrimiento del metal puro. Existen monedas del siglo IV a.C. que contienen un 78% de cobre y un 21% de níquel, similares en composición a las que utilizamos hoy en día. En 1751 es reconocido como elemento químico por su descubridor sueco, Axel Fredrik Cronstedt, pero no es hasta 1804 que se consigue aislarlo en estado puro.

El término níquel proviene del sueco nickel, que a su vez viene del alemán kupfernickel, que significa falso cobre. Compuesto de kupfer (cobre) y nickel (sobrenombre de Nikolaus), nombre utilizado por los mineros para denominar los minerales inútiles o sin función alguna y empleado en este caso de forma cómica para indicar un mineral que del cobre tiene sólo el color.

 

¿Dónde se encuentra en la Naturaleza?

Aunque el níquel es uno de los elementos más abundantes del universo, de los 90 principales que forman la corteza terrestre, solamente representa el 0,008% del total. Hay alrededor de 174 especies minerales aceptadas que contienen níquel, pero solo 15 de ellas tienen aplicaciones industriales.

La peridotita y el gabro son las rocas que están más íntimamente relacionadas con las mineralizaciones de níquel y con las últimas 15 menas mencionadas. También son importantes los sulfuros como la pentlandita, la siegenita y la millerita al igual que los silicatos de níquel, como la abundante garnierita, que no contiene altos niveles de este elemento. Por último, hay que destacar que el níquel también aparece en forma de metal en los meteoritos junto con el hierro.

El mayor yacimiento encontrado y explotado desde hace varias décadas, está en Sudbury, Ontario (Canadá).

 

¿Dónde lo encontramos en nuestra vida diaria?

Aproximadamente, el 65% del níquel consumido se emplea en la fabricación de acero inoxidable austenítico y otro 12% en super-aleaciones para uso anticorrosivo en barcos. El 23% restante se reparte entre otras aleaciones, baterías recargables, catálisis, acuñación de moneda, recubrimientos metálicos y fundición.

El níquel finamente dividido se emplea como catalizador para la hidrogenación de aceites líquidos con que obtener margarinas y grasas sólidas. En las plantas desalinizadoras de agua marina se usan tuberías de aleaciones de níquel y cobre. También se utiliza en la fabricación de monedas, como sustituto de la plata y en aleaciones empleadas como termoelementos y material eléctrico. Cabe destacar que en el cromado de hierro, primero se recubre el metal con cobre, después con níquel y, finalmente, con cobre de nuevo. Por último, los hidróxidos de níquel se emplean en las baterías de níquel-cadmio. ;

 

MAXAM y los metales

Para llegar a aplicaciones como estas, los metales han de ser extraídos de la tierra. La minería es una actividad industrial que tiene un importante peso en la economía de muchos países en los que MAXAM desempeña un papel fundamental, prestando sus productos y servicios de voladura en muchas explotaciones, en muchos casos como proveedor único.


Mineral del mes. Mayo 2016





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Última actualización 2019.12.11
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